От доисторической эпохи древние времена отличаются наличием письменных источников, из которых, наряду с археологическими находками, историки узнали о событиях того времени. Эпоха древнего мира охватывает, в основном, историю Ближнего Востока и Средиземноморья. Этот период начинается за 4000 лет до н. э. и заканчивается в V—VI вв. н. э. (до Средневековья).